octubre 4, 2022

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El telescopio espacial James Webb termina de aparecer: cómo verlo

El telescopio más poderoso jamás lanzado al espacio está llegando al final de un meticuloso proceso de ensamblaje que ha mantenido a los astrónomos en estado de alerta durante semanas.

desde que Lanzamiento de la mañana de NavidadEl telescopio espacial James Webb hizo todos los movimientos correctos. Ahora está entrando en la etapa final de su compleja fase de proliferación.

En estos pasos finales, dos placas a cada lado del conjunto de 18 espejos hexagonales chapados en oro del telescopio, dobladas hacia atrás durante el lanzamiento, deben encajar en su lugar para completar el reflector de panal del Webb. El espejo de 21 pies de ancho envía luz del universo a un espejo secundario, que a su vez devuelve la luz al sensor infrarrojo principal del telescopio.

La apertura de los espejos es un hito en el uso del telescopio en los estudios científicos del Big Bang, los exoplanetas, los agujeros negros y nuestro sistema solar. Una vez completado, la NASA considera que el telescopio está «totalmente desplegado».

Se espera que la fase de apertura del telescopio termine el sábado por la mañana, después de que se haya instalado el panel lateral derecho de los tres espejos restantes. El lateral izquierdo completó este viernes su despliegue, un proceso que duró cinco horas y media.

El sábado, los ingenieros le pedirán al telescopio que suelte un conjunto de pestillos que sujetan la placa en su lugar durante el lanzamiento. Luego, durante unos cinco minutos, la placa oscilará lentamente para que los tres espejos hexagonales se superpongan cómodamente con los otros quince espejos.

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Durante la operación, la NASA albergará una Transmisión en vivo en NASA TV y YouTube A partir de las 9 a. m. ET del sábado. Mostrará a los administradores de la misión monitoreando el despliegue desde la sala de control de vuelo en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, el centro de operaciones central del telescopio. Se espera que la propagación termine en unas horas, alrededor de las 13:30 horas.

Pero no podrá ver lo que sucede en el propio telescopio.

Los cohetes y algunas naves espaciales llevan cámaras incorporadas para que los ingenieros en tierra puedan monitorear su comportamiento en el espacio. Por lo tanto, uno esperaría que los ingenieros empaquetaran las cámaras a bordo del Telescopio Espacial James Webb, el observatorio más costoso y técnicamente complejo jamás lanzado al espacio, con 344 «puntos únicos de falla».

Piensa otra vez.

No hay cámaras de vigilancia en el telescopio. En cambio, los ingenieros confían en interruptores, sensores y actuadores para realizar un seguimiento de su estado durante la implementación.

La NASA ha abandonado la idea de incluir cámaras de vigilancia web por complicaciones técnicas y riesgos. El nuevo tamaño y forma del telescopio, donde un lado del protector solar transforma grandes cantidades de calor y luz solar y el otro lado, cargado de instrumentos, en una oscuridad gélida, requerirá varias cámaras especialmente diseñadas. Los cables y soportes para esas cámaras agregarían peso y peligro a un telescopio que ya es pesado, según la agencia. para explicar En una entrada de blog.

«No es tan simple como agregar una cámara de timbre o incluso una cámara de cohete», dijo Paul Geithner, subdirector de proyectos de la NASA para el aspecto técnico del programa Web.

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Desde el lanzamiento de Webb, los ingenieros han completado más de una docena de pasos importantes en la fase de despliegue para llevar el telescopio a su forma final, incluidos cientos de piezas móviles como interruptores, actuadores, poleas y cables. El proceso comenzó menos de 30 minutos después del lanzamiento el mes pasado, cuando surgió Webb Solar Array, el único paso capturado en video cuando el telescopio partió hacia el espacio con su cohete, que tenía una cámara a bordo.

El telescopio ha superado una serie de hitos desde entonces, y está haciendo bien en calmar la ansiedad de los astrónomos y disipar sus temores de que una estructura compleja como Webb esté obligada a chocar con obstáculos a lo largo de su viaje de un millón de millas hasta donde se quedará. Se encendió el telescopio, se desplegaron las antenas, se expusieron mecánicamente varias extremidades y, en la etapa técnicamente más compleja, se colocaron cinco capas de lámina de plástico del tamaño de una cancha de tenis estiradas con precisión y diseñadas para proteger los sensores ultrasensibles de la cámara del telescopio del calor del sol.

El Telescopio Webb está diseñado para explorar un tramo importante de la historia cósmica temprana, conocida por los astrónomos como la Edad Media.

Los cosmólogos creen que las primeras estrellas aparecieron cuando el universo tenía solo unos 100 millones de años. (Hoy tiene 13.800 millones de años). La galaxia más antigua que los astrónomos han visto usando el Telescopio Espacial Hubble, se remonta a una época en que el universo avanzó, 400 millones de años después del Big Bang. Qué sucedió durante esos 300 millones de años en que el universo emprendió un viaje luminoso, y cómo el Big Bang se convirtió en un cielo lleno de constelaciones y vida, es un misterio.

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El telescopio también ayudará a los astrónomos a estudiar mejor los agujeros negros supermasivos en el centro de las galaxias y los planetas que orbitan alrededor de otras estrellas en nuestra galaxia.

Para realizar estas observaciones científicas, el telescopio Webb se basa en un espejo primario que tiene un diámetro de 6,5 metros, en comparación con el espejo del Hubble, que tiene un diámetro de 2,4 metros. Esto le da aproximadamente siete veces la capacidad de reunir luz y, por lo tanto, la capacidad de ver más en el pasado.

Otra gran diferencia es que está equipado con cámaras y otros dispositivos que son sensibles a los rayos infrarrojos o de «calor». La expansión del universo hace que la luz que normalmente se encuentra en longitudes de onda visibles cambie a longitudes de onda infrarrojas más largas que normalmente no son visibles para el ojo humano.

Los ingenieros tuvieron que idear 10 nuevas tecnologías en el camino para hacer que el telescopio fuera más sensible que el telescopio Hubble. Las expectativas de cronograma demasiado optimistas, los incidentes de desarrollo ocasionales y los informes de costos desorganizados arrastraron el cronograma hasta 2021 y aumentaron el costo total a $ 10 mil millones.